Les télescopes télé-métriques laser peuvent détecter de petits morceaux de débris spatiaux

The telescope visible in this image is the ESO 3.6-metre telescope at La Silla. It is mounted with the High Accuracy Radial velocity Planet Searcher (HARPS) which is dedicated to the discovery of exoplanets. In the smaller dome to its left is the Coudé Auxiliary Telescope, which was decommissioned in 1998. Above the telescope the Milky Way and its galactic bulge can be seen.

Les chercheurs ont trouvé une nouvelle façon d’utiliser les lasers pour trouver des déchets spatiaux d’une manière similaire à la façon dont les chauves-souris utilisent l’écholocation pour suivre leurs proies.

La Terre est entourée de débris spatiaux, de fragments de vieux satellites à des engins spatiaux éclatés. L’encombrement n’est pas seulement une gêne; c’est un danger potentiel pour les vols spatiaux actuels et futurs. Même de petits morceaux de débris spatiaux peuvent endommager les satellites et les vaisseaux spatiaux alors qu’ils sillonnent autour de la Terre jusqu’à environ 17 500 mi / h.

Selon la NASA, il existe des centaines de milliers de débris spatiaux plus gros qu’un marbre. Et il y a des millions d’autres débris trop petits pour être suivis. Certaines ordures spatiales ne sont que des taches de peinture de vaisseaux spatiaux. Mais même ces minuscules particules ont endommagé les fenêtres de la Station spatiale internationale.
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La NASA et le ministère de la Défense aident à surveiller ces débris. Les objets plus gros peuvent être repérés et suivis individuellement. Mais plus l’objet est petit, plus il est difficile de voir et de suivre. Une nouvelle étude décrit une méthode qui améliore la précision avec laquelle un télescope peut pointer des débris, permettant aux chercheurs de localiser plus précisément les emplacements de petits débris.
Une façon dont les scientifiques identifient les débris orbitaux utilise une technique appelée télémétrie laser. Les scientifiques envoient des lasers dans l’espace et un télescope capte la lumière réfléchie par les débris en orbite. Les chercheurs utilisent ce signal réfléchi pour déduire à quelle distance un morceau de débris est, comme une chauve-souris utilisant l’écholocation pour suivre ses proies.

Cependant, il est difficile de faire ces mesures précisément parce que les débris ne réfléchissent pas beaucoup la lumière.

Maintenant, une équipe en Chine a amélioré ces capacités de mesure en utilisant des techniques d’apprentissage automatique qui ont permis de pointer le télescope avec plus de précision. La nouvelle technique permet au télescope de mieux se verrouiller sur les débris faibles, de sorte que les chercheurs pourront détecter des objets plus petits et plus faibles.

Les chercheurs ont présenté leurs travaux dans un article récent du Journal of Laser Applications. Dans un communiqué de presse, ils disent que la technique leur permettrait de trouver un morceau de débris aussi petit qu’environ 11 pieds carrés et à environ 900 miles de distance. Avec plus d’améliorations comme celles-ci, les agences spatiales pourraient être en mesure d’exploiter les engins spatiaux en orbite plus en toute sécurité.

Source : http://www.astronomy.com/news/2019/12/laser-ranging-telescopes-can-detect-small-bits-of-space-junk

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